Christopher D. Johnson


Prof. Dr. Christopher D. Johnson
Scientific Collaborator
The Warburg Institute
Woburn Square
London WC1H 0AB
Tel: +44 (0) 20 7862 8755


Rhetorical Bilderfahrzeuge in Early Modern Spain and the New World

My contribution to the Bilderfahrzeuge project is a now analytic, now synoptic investigation of the rhetorical terms that inform the creation and interpretation of images and texts in early modern Spain and its New World colonies. A study in the comparative arts, above all poetry and painting, it examines how the rhetorical enterprise provides the theoretical and practical vocabulary to understand color, enargeia, compositio, ekphrasis, figura, paradigma, icon, etc. and thus enables us to compare Titian’s “poésie” paintings or El Greco’s “Gebärdensprache” (cf. Wittkower) with Góngora’s verse, Bosch’s grotesques with Quevedo’s Sueños, the emblems of Horozco y Covarrubias with the arcos triunfales of Nueva España (Mexico) designed by Sigüenza y Góngora and Sor Juana Inés de la Cruz, or the murals in the Casa del Deán in Puebla with Ovid’s Metamorphoses. Further, I contend that while such texts and material objects aimed to persuade, their imagery often cultivated an affectus of astonishment that appealed more to what Nicholas of Cusa called the intellectio than to reason or to feeling. The verbal and visual wit (ingenium, ingenio) of these documents and monuments made, that is, strong if not unique cognitive claims on, respectively, the reader and viewer. To put it in more Warburgian terms, as these texts and images circulated along the Wanderstrassen that took them from Northern Europe and Italy to Spain, and then as they digressively made their way to the New World, they became rhetorical vehicles for new, dynamic forms of subjectivity and objectivity which often affirmed but sometimes subtly or overtly challenged reigning tastes, cultural orthodoxies, and epistemological habits.

Rhetorische Bilderfahrzeuge im frühneuzeitlichen Spanien und der Neuen Welt

Mein Beitrag zum Bilderfahrzeuge-Projekt ist eine teils analytische, teils synoptische Untersuchung rhetorischer Begriffe, die die Erfindung und Auslegung von Bildern und Texten im frühneuzeitlichen Spanien und der Neuen Welt durchziehen. Meine Studie, die im Bereich des Künstevergleichs angesiedelt ist, erforscht im Rückgriff auf Materialien und Methoden aus Komparatistik, Kunstgeschichte und Rhetorik, inwiefern das Unternehmen der Rhetorik ein theoretisches und praktisches Vokabular anbietet, um Begriffe wie z.B. color, enargeia, compositio, ekphrasis, figura, paradigma, icon usw. zu verstehen. Ein solches Glossar hilft uns, z. B. Titians “poésie”-Gemälde oder El Grecos “Gebärdensprache” (vgl. Wittkower) mit den Versen Góngoras, die Grotesken von Bosch mit den Sueños von Quevedo, die Embleme von Horozco y Covarrubias mit den arcos triunfales in Nueva España (Mexico) oder die Wandgemälde in dem Casa del Deán in Puebla mit Ovids Metamorphosen neu zu vergleichen. Weiterhin beabsichtige ich zu zeigen, daß obwohl solche Texte und materielle Objekte überzeugen wollen, ihre Bildhaftigkeit oft auch ein Pathos (affectus) des Erstaunens kultiviert, das eher in jenen Bereich gehört, den Nikolaus von Kues intellectio nennt, als in jenen der Vernunft. Der sprachliche und bildliche Witz (ingenium, ingenio) dieser Dokumente und Monumente fordert Leser und Zuschauer kognitiv auf starke, wenn nicht sogar einzigartige Weise. Um es in Warburgscher Begrifflichkeit auszudrücken: diese Bilder und Texte zirkulieren entlang der Wanderstrassen, die von Nord-Europa und Italien nach Spanien führen, um dann in die Neue Welt zu mäandern. Dabei werden sie zu rhetorischen Bildfahrzeugen für neue, dynamische Formen von Subjektivität und Objektivität, welche oft herrschenden Geschmack, kulturelle Orthodoxie und epistemologischen Gewohnheiten affirmierten, aber manchmal diese auch mittelbar oder unmittelbar herausforderten.



Research interests

the rhetorical tradition

Baroque lyric poetry

Renaissance intellectual history

Renaissance art history


Academic background

1986-1991      St. John’s College, Santa Fe, BA

1995-2001      New York University, Department of Comparative Literature, PhD

2002-2003      Harvard University, Literature Concentration, Lecturer in Literature

2003-2004 Northwestern University, Department of English, Assistant Professor of English

2004-2013 Harvard University, Department of Comparative Literature, Associate Professor of Comparative Literature

2013-2014 University of California, Los Angeles, Department of Spanish and Portuguese, Visiting Associate Professor of Spanish


2015 American Academy in Berlin, Berlin Prize

2013-2104 Folger Shakespeare Library, Short-Term Fellowship

2008 Herzog August Bibliothek, Herzog August Bibliothek Fellowship



Memory, Metaphor, and Aby Warburg’s Atlas of Images (Cornell University Press and Cornell University Library, 2012).

Hyperboles: The Rhetoric of Excess in Baroque Literature and Thought (Harvard Studies in Comparative Literature, with Harvard University Press, 2010).

Selected Poetry of Francisco de Quevedo: A Bilingual Edition, translator and editor (University of Chicago Press, 2009).

Selected Articles

Pathosformeln: Warburg, Cassirer und der Fall Giordano Bruno,” in Ethos und Pathos der Wissenschaften. Studien zur wissenschaftlichen Persona zwischen 1750 und 1930, ed. Carlos Spoerhase, Dirk Werle, Ralf Klausnitzer, Munich, forthcoming 2014.

“Puntos errantes: la poética inmanente de Paradiso,” in Asedios a lo increado: Nuevas aproximaciones a Lezama Lima, ed. Jorge Marturano, Marta Hernández-Salván, and Juan Pablo Lupi, Madrid, forthcoming 2014.

“N+2: A Late Renaissance Poetics of Enumeration,” Modern Language Notes (Comparative Literature issue) 127.5 (2012), pp. 1096-1043.

“Baroque Poetry,” in The New Princeton Encyclopedia of Poetry and Poetics, 4th edition, ed. Roland Greene and Stephen Cushman, Princeton, 2012, pp. 121-126.

“Making the ‘round of knowledge’ in Bacon’s Wake: Naudé, Comenius, and Browne,” Society and Politics (Special issue: Disciplines and Forms of Knowledge in Early Modern Thought) 5.2 (2011), pp. 9-31.

“‘El Homero español’: Translation and Shipwreck,” Translation and Literature 20.2 (2011), pp. 157-174.

“Coincidence of Opposites: Bruno, Calderón, and the Renaissance Drama of Ideas,” Renaissance Drama (Special issue: Italy in the Drama of Europe) 36/37 (2010), pp. 319-352.

“‘Periwigged Heralds’: Epistemology and Intertextuality in Early American Cometography,” Journal of the History of Ideas 65.3 (2004), pp. 399-419.

“Appropriating Troy: Ekphrasis in Shakespeare’s The Rape of Lucrece,” in Fantasies of Troy: Classical Tales and the Social Imaginary in Medieval and Early Modern Europe, ed. Alan Shepard and Stephen D. Powell, Toronto, 2004.

“Intertextuality and Translation: Browne, Borges, and Quevedo,” Translation and Literature 11.2 (2002), pp. 174-194.

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